Mare Nostrum 3, un nuevo superordenador para Barcelona

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La máquina, que se estrenará en noviembre, será doce veces más potente que su  predecesora.
El Mare Nostrum 2 había caído del  puesto 5 al 465 en el ranking de superordenadores.
Incorporar el nuevo superordenador requiere una inversión de 22,7 millones.

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Para qué sirve el Mare Nostrum      

Los superordenadores del Barcelona Supercomputing Center-Centro Nacional de  Supercomputación (BSC-CNS) han sido esenciales para desarrollar importantes  proyectos de investigación tanto públicos como privados. Algunos de los más  emblemáticos son:

  • METEOROLOGÍA Y CLIMAEl departamento de ciencias de la  Tierra del BSC-CNS utiliza la supercomputación para mejorar la predicción  meteorológica, los estudios de calidad del aire y las investigaciones sobre el  clima.
  • CUERPO HUMANOEl departamento de ciencias de la vida  puede estudiar, gracias al Mare Nostrum, cómo actúan las proteínas en el  interior de las células y desarrollar proyectos de genómica.
  • ENERGÍA EÓLICAEl BSC y la compañía Iberdrola tienen una  colaboración científica para mejorar el diseño de los molinos de viento a partir  de simulaciones informáticas de la interacción entre los flujos de aire y las  turbinas
  • PETRÓLEORepsol y el BSC han creado un centro de  investigación conjunto para utilizar la supercomputación con el objetivo de  mejorar la detección de depósitos de hidrocarburos y su explotación.
  • SUPERCOMPUTACIÓN Algunas de las compañías líderes en el  sector de los superordenadores, como IBM, Intel y Nvidia, tienen acuerdos de  colaboración estable con el BSC para mejorar sus productos.
  • INFORMÁTICA PERSONAL Microsoft y el BSC han creado un  centro de investigación conjunto para mejorar la computación en ordenadores  personales y dispositivos móviles.

El dato

Una buena máquina en un mal momento

En otras circunstancias, la construcción del Mare Nostrum 3 hubiera sido un  motivo de celebración. Tanto el primer Mare Nostrum como el segundo se  anunciaron por todo lo alto. Pero en esta ocasión el Barcelona Supercomputing  Center-Centro Nacional de Supercomputación (BSC-CNS) ha preferido no decir nada.  ¿El motivo? El nuevo superordenador se ha podido pagar gracias a un acuerdo  entre el Gobierno central y la Generalitat. En otro contexto, el ministro y el  conseller de economía hubieran presentado juntos el avance. Pero tras la reunión  entre Artur Mas y Mariano Rajoy del 20 de septiembre, justo cuando empezaba  a desmontarse el Mare Nostrum 2, la presentación conjunta quedó descartada. Ante  el riesgo de crear un conflicto, la dirección del BSC-CNS, que depende tanto del  Gobierno central como de la Generalitat, ha optado por el silencio.

El superordenadorMare  Nostrum 2, el más potente de España, que durante los últimos  seis años ha prestado servicio a la comunidad científica y  a más de cien empresas encabezadas por los sectores de la energía y la  informática, ha muerto. En su lugar, se instalará el Mare Nostrum  3, que debe empezar a computar en noviembre y que será  unas doce veces más potente. El nuevo superordenador, en el que se invertirán  22,7 millones de euros, dará a España una potencia de cálculo competitiva para  volver a situarse en los primeros puestos mundiales en supercomputación.

Aunque el Mare Nostrum 2 era el quinto  superordenador más potente del mundo cuando entró en servicio en el 2006, en  estos seis años había caído al puesto número 465 del ranking. La estrategia  inicial del Barcelona Supercomputing Center-Centro Nacional de  Supercomputación (BSC-CNS), la institución que gestiona los Mare  Nostrum, preveía renovar los superordenadores cada dos años para mantenerse en  primera línea. Pero las incoherencias de la política científica española y la  crisis económica han acabado retrasando cuatro años la construcción del nuevo  superordenador.

El Mare Nostrum 3 estará ubicado, al igual que sus  predecesores, en la capilla de Torre Girona, junto al edificio del rectorado de  la Universitat Politècnica (UPC). Esto ha obligado a desmontar el Mare Nostrum 2  para poder instalar el Mare Nostrum 3 en el mismo espacio de 120 metros  cuadrados, lo que ha dejado durante unas semanas sin servicio a los usuarios del  superordenador.

La nueva máquina está construyéndola, como también sus  predecesoras, la empresa IBM, con la que el equipo de supercomputación de la UPC  desarrolla proyectos de investigación conjuntos desde 1996. Pero los  procesadores, en esta ocasión, no serán de IBM, sino de Intel -concretamente, se  utilizarán los chips Sandy Bridge-. El Mare Nostrum 3 tendrá además una mayor  eficiencia energética que la máquina anterior, de modo que consumirá un 44% más  de energía para una potencia de cálculo doce veces más alta.

Fuentes  relacionadas con el proyecto recalcan que el nuevo superordenador debe servir  tanto para crear riqueza como para mejorar la vida de los ciudadanos. Como  ejemplo de creación de riqueza a partir de la supercomputación, destaca la  investigación financiada por Repsol para aumentar la probabilidad de encontrar  yacimientos petrolíferos al hacer prospecciones. Cada prospección tiene un coste  de unos 100 millones de euros. Los cálculos realizados con el Mare Nostrum 2 han  permitido elevar casi un 25% la posibilidad de encontrar petróleo en cada  intento. En los próximos años, la potencia del Mare Nostrum 3 debería permitir  perfeccionar los algoritmos para aumentar aún más la probabilidad de  éxito.

En conjunto, por cada euro que el BSC-CNS recibe de inversión,  genera cinco euros adicionales. Según este cálculo, la inversión que se ha hecho  en el Mare Nostrum 3 podría generar un retorno del orden de 100 millones de  euros.

Como ejemplo de investigación orientada a mejorar la vida de los  ciudadanos, pero no directamente a crear riqueza, destaca la secuenciación del  genoma de las células de la leucemia. Se trata de una investigación liderada por  científicos españoles, destinada a mejorar el tratamiento de las leucemias y en  la que gran parte de la computación se ha efectuado en el Mare Nostrum  2.

Pero no son estas las únicas razones que han llevado a financiar ahora  la construcción del Mare Nostrum 3. También ha sido determinante la  participación de España en el red europea de supercomputación Prace, a la que se  comprometió Cristina Garmendia cuando era ministra de Ciencia e Innovación en el  2010. Prace es una iniciativa impulsada desde la Comisión Europea para paliar el  retraso en supercomputación respecto a Estados Unidos, pues supone un obstáculo  para el desarrollo científico y tecnológico de Europa. Si España hubiera  incumplido el compromiso de construir uno de los nodos principales de Prace,  hubiera tenido que compensar a los países socios de la red europea.

Lo  que ha permitido desbloquear la financiación para el Mare Nostrum 3 ha sido un  acuerdo concreto entre el Gobierno central y la Generalitat respecto a la  disposición adicional tercera del Estatut, que establece las inversiones que el  Estado está obligado a hacer en infraestructuras en Catalunya.

Según  datos facilitados por la Secretaria d’Universitats i Recerca de la Generalitat,  el Estado aportará diez millones de euros correspondientes a la disposición  adicional tercera del año 2010, que representan un 44% de la inversión necesaria  para incorporar el Mare Nostrum 3.

Otros 6,2 millones (27% de la  inversión) procederán de fondos europeos Feder, previstos para estimular el  desarrollo económico de regiones europeas. Un millón más (4,4%) vendrá de fondos  tecnológicos europeos. Y será el propio BSC-CNS el que aporte los 5,5 millones  restantes (24,2%) a partir de sus propios recursos.

El Mare Nostrum 3  entrará en servicio en dos fases. La primera debe arrancar en noviembre con una  potencia de cálculo inicial de 700 teraflops (o 700 billones de operaciones por  segundo). Esta potencia es más de siete veces superior a los 94 teraflops de su  antecesor. La segunda fase se retrasará hasta enero, cuando la máquina superará  los 1.000 teraflops (o un petaflop, unidad equivalente a mil billones de  operaciones por segundo).

El nuevo superordenador no se situará entre  los cinco más potentes del mundo como hizo el Mare Nostrum 2 cuando entró en  servicio en el 2006. Lo más probable es que se sitúe entre los puestos 30 y 40  en la lista Top 500 de los superordenadores más potentes. Fuentes relacionadas  con el proyecto indican que no se querido hacer una máquina para quedar bien en  el ranking, sino una máquina útil para los investigadores, por lo que se ha  sacrificado velocidad punta a cambio de una arquitectura de computación más  útil.


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